¿Cuáles son las diferencias entre MP3, FLAC y otros formatos de audio?

El audio digital ha existido desde hace mucho tiempo, por lo que seguramente habrá una gran cantidad de formatos de audio. Estos son algunos de los más comunes, qué los diferencia y para qué usarlos.

El audio digital ha existido desde hace mucho tiempo, por lo que seguramente habrá una gran cantidad de formatos de audio. Estos son algunos de los más comunes, qué los diferencia y para qué usarlos.

Antes de hablar sobre los formatos de audio cotidianos, es importante que comprenda los conceptos básicos, y eso significa comprender PCM. Después de eso, abordaremos los formatos comprimidos.

PCM Audio: donde todo comienza

La modulación por código de pulso se creó en 1937 y es la aproximación más cercana al audio analógico. Es decir, una forma de onda analógica se aproxima en intervalos regulares. PCM se caracteriza por dos propiedades: frecuencia de muestreo y profundidad de bits. La frecuencia de muestreo mide con qué frecuencia (en tiempos por segundo) se toma la amplitud de la forma de onda, y la profundidad de bits mide los posibles valores digitales. En términos de formatos de audio, esto es más o menos la base.

El verdadero sonido, en el mundo real, es continuo. En el mundo digital, no lo es. De alguna manera, esto es más confuso con el audio que con el video, así que veamos el video como un punto de comparación. Lo que interpretamos como «movimiento» o que consideramos «fluido» y en constante movimiento es, en realidad, una serie de imágenes fijas. De la misma manera, la amplitud de las ondas de sonido en un formato digital no es «fluida» o cambia constantemente. Está cambiando según ciertos criterios a intervalos predefinidos.

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Sé que hay muchas cosas aquí que pueden no ser de segunda naturaleza a menos que seas un ingeniero, físico o un audiófilo, así que vamos a reducirlo aún más con una analogía.

Digamos que el agua que fluye de un grifo abierto es su fuente de audio «analógica». La temperatura del agua la podemos comparar con la amplitud de una onda de audio; es una propiedad que debe medirse para que pueda disfrutarla adecuadamente. El muestreo es la cantidad de veces por segundo que sumerge el dedo en el agua que fluye. Cuanto más seguido sumerja el dedo en él, más «continuos» se vuelven los cambios de temperatura. Si mete el dedo en el agua corriente 44.100 veces por segundo, es casi como mantener el dedo allí todo el tiempo, ¿verdad? Esa es la idea básica detrás del muestreo.

La profundidad de bits es un poco más complicada. En lugar de usar el dedo, supongamos que usó un termómetro realmente malo. Básicamente decía «Caliente» para cualquier cosa por encima de la temperatura ambiente y «Frío» para cualquier cosa debajo. Independientemente de cuántas veces lo sumerjas en el agua, realmente no te daría mucha información útil. Ahora, si en lugar de solo 2 opciones, digamos que el termómetro tenía 16 valores posibles que podría usar para medir la temperatura del agua. Más útil, ¿verdad? La profundidad de bits funciona de la misma manera, ya que los valores más altos permiten representar con mayor precisión cambios dinámicos en la amplitud del sonido.

Como se mencionó anteriormente, PCM es la base del audio digital, junto con sus variantes. PCM intenta modelar una forma de onda, en la mayor cantidad posible de su gloria sin comprimir. Es especial, está listo para ser atascado en un procesador de señal digital y es más o menos universalmente reproducible. La mayoría de los otros formatos manipulan el audio a través de algoritmos, por lo que deben decodificarse durante la reproducción. El audio PCM se considera «sin pérdidas», no está comprimido y, por lo tanto, ocupa mucho espacio en el disco duro.

El grupo sin comprimir: WAV, AIFF

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Tanto WAV como AIFF son formatos de contenedor de audio sin pérdidas basados ​​en PCM, con algunos cambios menores en el almacenamiento de datos. El audio PCM, para la mayoría de las personas, viene en estos formatos, dependiendo de si usa Windows u OS X, y se pueden convertir entre sí sin degradar la calidad. Ambos también se consideran «sin pérdida», sin comprimir, y un archivo de audio PCM estéreo (2 canales), muestreado a 44,1 kHz (o 44100 veces por segundo) a 16 bits («calidad de CD») equivale a aproximadamente 10 MB por minuto. Si está grabando en casa con el propósito de mezclar, esto es lo que quiere usar porque es de calidad total.

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Formatos sin pérdida: FLAC, ALAC, APE

El códec de audio sin pérdida gratuito, el códec de audio sin pérdida de Apple y el audio de mono son todos formatos que comprimen audio, de la misma manera que cualquier cosa se comprime en el mundo digital: usando algoritmos. La diferencia entre los archivos comprimidos y los archivos FLAC es que FLAC está diseñado específicamente para audio y, por lo tanto, tiene mejores tasas de compresión sin pérdida de datos. Por lo general, está viendo aproximadamente la mitad del tamaño de los WAV. Es decir, un archivo FLAC para audio estéreo con «calidad de CD» funciona aproximadamente a 5 MB por minuto.

La ventaja es que si desea realizar la manipulación de audio, puede volver a convertirlo en un WAV sin pérdida de calidad . Si eres un audiófilo y escuchas mucha música con rangos dinámicos, estos formatos son para ti. Si tiene un excelente conjunto de altavoces, latas o auriculares, estos formatos mostrarán los tonos para mostrarlos.

Formatos con pérdida: MP3, AAC, WMA, Vorbis

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La mayoría de los formatos que ve en el uso diario son «con pérdida»; se sacrifica cierto grado de calidad de audio a cambio de una ganancia significativa en el tamaño del archivo. Un MP3 de «calidad de CD» promedio funciona con aproximadamente 1 MB por minuto. Gran diferencia en comparación con PCM, ¿no? Esto se llama compresión, pero a diferencia de los formatos sin pérdida, realmente no puede recuperar esa calidad una vez que la quita en formatos con pérdida. Los diferentes formatos con pérdida utilizan diferentes algoritmos para almacenar datos, por lo que generalmente varían en tamaño de archivo para una calidad comparable. Los formatos con pérdida también usan bitrate para referirse a la calidad de audio, que generalmente se ve como «192 kbit/s» o «192 kbps». Los números más altos significan que se están bombeando más datos, por lo que hay más preservación de los detalles. Aquí hay algunos detalles para los formatos más populares.

  • MP3: MPEG 1 Audio Layer 3, el códec de audio con pérdida más común en la actualidad. A pesar de un montón de problemas de patentes, sigue siendo increíblemente popular. ¿Quién no tiene MP3 por ahí?
  • Vorbis: un formato con pérdida gratuito y de código abierto que se usa con más frecuencia en juegos de PC como Unreal Tournament 3. Los fanáticos de FOSS, como muchos usuarios de Linux, seguramente verán mucho de este formato.
  • AAC: Advanced Audio Coding, un formato estandarizado que ahora se usa con video MPEG4. Es altamente compatible debido a su compatibilidad con DRM (por ejemplo, FairPlay de Apple), sus mejoras sobre mp3 y porque no se necesita licencia para transmitir o distribuir contenido en este formato. Los fanáticos de Apple probablemente tendrán mucho en AAC.
  • WMA: Windows Media Audio, el formato de audio con pérdida de Microsoft. Fue desarrollado y utilizado para evitar problemas de licencia con el formato MP3, pero debido a importantes mejoras y compatibilidad DRM, así como a una implementación sin pérdidas, todavía existe. Fue realmente popular antes de que iTunes se convirtiera en campeón de la música DRMed.

Los formatos con pérdida son lo que usa para todas las cosas que escucha y almacena. Están diseñados para ser una economía de espacio en el disco duro. El formato que elija depende del reproductor de audio digital que utilice, la cantidad de espacio que tenga, el tamaño de nitpicker de calidad que tenga y un montón de variables adicionales. Hoy en día, las computadoras reproducirán cualquier cosa, la mayoría de los reproductores de audio (excepto los de Apple, por supuesto) harán múltiples formatos con pérdida, y cada vez más harán FLAC y APE. Apple se adhiere a MP3, ALAC y AAC.

¿No es subjetiva la calidad del audio?

Absolutamente lo es. En última instancia, son tus oídos los que están consumiendo la mayoría de estas cosas, pero esa es una razón más para pensar seriamente en la calidad. Cuando comencé a crear mi colección de música digital, realmente no podía notar la diferencia entre MP3 de 128 kbit y CD de audio. Para mis oídos, no había una diferencia notable. Con el tiempo, sin embargo, noté que 256 kbit sonaba mucho mejor, y después de que obtuve un conjunto de auriculares realmente agradable (¡y costoso!), ¡Volví a los CD de audio a tiempo completo! También depende del género de la música.

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Hay MUCHAS variables aquí, amigos, no se equivoquen al respecto. Pasó un tiempo antes de que decidiera usar FLAC para escuchar música y 320kbps MP3 para el resto. Lo que estoy tratando de aclarar es que debes experimentar para ver qué funciona mejor para ti y tu música, pero ten en cuenta que a medida que cambien tus gustos, tus percepciones, tu equipo y la importancia de la calidad también lo harán.

Y todo esto se vuelve aún más complicado cuando no solo estás hablando de música, sino también de pistas de voz, efectos de sonido, ruido blanco y marrón, etc. Hay todo un mundo de sonido, ¡así que no te desanimes! Al aprender lo que puede y escuchar por sí mismo, puede utilizar esta información para su ventaja en sus futuros proyectos de audio. Te dejaré con algunos de los mejores consejos que he recibido: «haz lo que simplemente suena bien».

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