Cómo funciona el software antivirus

Los programas antivirus son potentes piezas de software que son esenciales en las computadoras con Windows. Si alguna vez se ha preguntado cómo los programas antivirus detectan virus, qué están haciendo en su computadora y si necesita realizar escaneos regulares del sistema usted mismo, siga leyendo.

Los programas antivirus son potentes piezas de software que son esenciales en las computadoras con Windows. Si alguna vez se ha preguntado cómo los programas antivirus detectan virus, qué están haciendo en su computadora y si necesita realizar escaneos regulares del sistema usted mismo, siga leyendo.

Un programa antivirus es una parte esencial de una estrategia de seguridad de varias capas, incluso si es un usuario de computadora inteligente, el flujo constante de vulnerabilidades para los navegadores, los complementos y el sistema operativo Windows hacen que la protección antivirus sea importante.

Escaneo en acceso

El software antivirus se ejecuta en segundo plano en su computadora, verificando cada archivo que abre. Esto generalmente se conoce como escaneo en acceso, escaneo en segundo plano, escaneo residente, protección en tiempo real u otra cosa, dependiendo de su programa antivirus.

Cuando hace doble clic en un archivo EXE, puede parecer que el programa se inicia inmediatamente, pero no lo hace. Su software antivirus comprueba primero el programa, comparándolo con virus, gusanos y otros tipos de malware conocidos. Su software antivirus también realiza verificaciones “heurísticas”, verificando programas para detectar tipos de mal comportamiento que pueden indicar un virus nuevo y desconocido.

Los programas antivirus también analizan otros tipos de archivos que pueden contener virus. Por ejemplo, un archivo comprimido .zip puede contener virus comprimidos o un documento de Word puede contener una macro maliciosa. Los archivos se escanean cada vez que se usan; por ejemplo, si descarga un archivo EXE, se escaneará inmediatamente, incluso antes de abrirlo.

Es posible usar un antivirus sin escaneo en acceso, pero esto generalmente no es una buena idea: los virus que explotan los agujeros de seguridad en los programas no serían detectados por el escáner. Después de que un virus ha infectado su sistema, es mucho más difícil de eliminar. (También es difícil asegurarse de que el malware se haya eliminado por completo).

Escaneos completos del sistema

Debido al escaneo en acceso, generalmente no es necesario ejecutar escaneos de todo el sistema. Si descarga un virus a su computadora, su programa antivirus lo notará de inmediato; no es necesario que inicie manualmente un análisis primero.

Sin embargo, los análisis de todo el sistema pueden ser útiles para algunas cosas. Un análisis completo del sistema es útil cuando acaba de instalar un programa antivirus: garantiza que no haya virus latentes en su computadora. La mayoría de los programas antivirus configuran escaneos programados de todo el sistema, a menudo una vez por semana. Esto garantiza que los últimos archivos de definición de virus se utilicen para escanear su sistema en busca de virus inactivos.

Estas exploraciones de disco completo también pueden ser útiles al reparar una computadora. Si desea reparar una computadora ya infectada, es útil insertar su disco duro en otra computadora y realizar un análisis completo del sistema en busca de virus (si no está haciendo una reinstalación completa de Windows). Sin embargo, generalmente no tiene que ejecutar escaneos completos del sistema usted mismo cuando un programa antivirus ya lo protege: siempre escanea en segundo plano y realiza sus propios escaneos regulares del sistema completo.

Definiciones de virus

Su software antivirus se basa en definiciones de virus para detectar malware. Es por eso que descarga automáticamente archivos de definición nuevos y actualizados, una vez al día o incluso con más frecuencia. Los archivos de definición contienen firmas de virus y otro malware que se ha encontrado en la naturaleza. Cuando un programa antivirus escanea un archivo y nota que el archivo coincide con una pieza conocida de malware, el programa antivirus detiene la ejecución del archivo y lo pone en «cuarentena». Dependiendo de la configuración de su programa antivirus, el programa antivirus puede eliminar automáticamente el archivo o puede permitir que el archivo se ejecute de todos modos, si está seguro de que es un falso positivo.

Las compañías de antivirus deben mantenerse continuamente actualizadas con las últimas piezas de malware, lanzando actualizaciones de definición que garanticen que sus programas detecten el malware. Los laboratorios de antivirus usan una variedad de herramientas para desmontar virus, ejecutarlos en entornos limitados y lanzar actualizaciones oportunas que garanticen que los usuarios estén protegidos de la nueva pieza de malware.

Heurística

Los programas antivirus también emplean heurística. Las heurísticas permiten que un programa antivirus identifique tipos de malware nuevos o modificados, incluso sin archivos de definición de virus. Por ejemplo, si un programa antivirus se da cuenta de que un programa que se ejecuta en su sistema está tratando de abrir todos los archivos EXE en su sistema, infectándolo escribiendo una copia del programa original en él, el programa antivirus puede detectar este programa como nuevo, tipo desconocido de virus.

Ningún programa antivirus es perfecto. La heurística no puede ser demasiado agresiva o marcarán software legítimo como virus.

Falsos positivos

Debido a la gran cantidad de software que existe, es posible que los programas antivirus ocasionalmente digan que un archivo es un virus cuando en realidad es un archivo completamente seguro. Esto se conoce como un «falso positivo». Ocasionalmente, las compañías de antivirus incluso cometen errores como la identificación de archivos del sistema de Windows, programas populares de terceros o sus propios archivos de programas antivirus como virus. Estos falsos positivos pueden dañar los sistemas de los usuarios; tales errores generalmente terminan en las noticias, como cuando Microsoft Security Essentials identificó a Google Chrome como un virus, AVG dañó las versiones de 64 bits de Windows 7 o Sophos se identificó a sí mismo como malware.

La heurística también puede aumentar la tasa de falsos positivos. Un antivirus puede notar que un programa se comporta de manera similar a un programa malicioso e identificarlo como un virus.

A pesar de esto, los falsos positivos son bastante raros en el uso normal. Si su antivirus dice que un archivo es malicioso, generalmente debería creerlo. Si no está seguro de si un archivo es realmente un virus, puede intentar cargarlo en VirusTotal (que ahora es propiedad de Google). VirusTotal escanea el archivo con una variedad de diferentes productos antivirus y le dice lo que cada uno dice al respecto.

Tasas de detección

Los diferentes programas antivirus tienen diferentes tasas de detección, en las que participan tanto las definiciones de virus como las heurísticas. Algunas compañías de antivirus pueden tener heurísticas más efectivas y liberar más definiciones de virus que sus competidores, lo que resulta en una tasa de detección más alta.

Algunas organizaciones realizan pruebas periódicas de los programas antivirus en comparación entre sí, comparando sus tasas de detección en el uso en el mundo real. AV-Comparitives publica regularmente estudios que comparan el estado actual de las tasas de detección de antivirus. Las tasas de detección tienden a fluctuar con el tiempo: no hay un mejor producto que esté constantemente en la cima. Si realmente está buscando ver qué tan efectivo es un programa antivirus y cuáles son los mejores, los estudios de tasa de detección son el lugar para buscar.

Probar un programa antivirus

Si alguna vez desea probar si un programa antivirus funciona correctamente, puede usar el archivo de prueba EICAR. El archivo EICAR es una forma estándar de probar programas antivirus: en realidad no es peligroso, pero los programas antivirus se comportan como si fueran peligrosos, identificándolo como un virus. Esto le permite probar las respuestas del programa antivirus sin usar un virus vivo.

Los programas antivirus son piezas de software complicadas, y se podrían escribir libros gruesos sobre este tema, pero con suerte este artículo lo puso al día con los conceptos básicos.

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